UPDATE 1-South African retailer Steinhoff Chairwoman Heather Sonn steps down

Vice chairman Peter Wakkie said it would shortly appoint a replacement for Sonn, who had “in no way been found to have participated in the accounting irregularities at Steinhoff”.

(Adds details on Sonn, context on dealings)

May 18 (Reuters) – South Africa’s Steinhoff said on Monday Chairwoman Heather Sonn has resigned after it was revealed that she had not made proper disclosures on dealings between an investment firm she has a major stake in and a company associated with the retailer.

Sonn replaced South African tycoon Christo Wiese in 2017 after he stepped down following an accounting scandal that battered Steinhoff’s shares and led to the exit of then Chief Executive Officer, Markus Jooste.

Vice chairman Peter Wakkie said it would shortly appoint a replacement for Sonn, who had “in no way been found to have participated in the accounting irregularities at Steinhoff”.

The company said investigations dating back about two years showed that the investment firm, Gamiro Ventures, was involved in transactions with a company called Geros Financial Services, which may have been indirectly funded by Steinhoff.

“Based on what is now known to me it (the transaction) would have required certain disclosures which I would have made had I been aware thereof,” Sonn said in a statement.

Between 2017 and 2018, Gamiro bought an interest in debt collector Blake and Associates from a unit of Geros, and subsequently acquired a direct stake after Blake bought back its shares from Geros.

Blake, where Sonn was a board member between May 2017 and January 2018, was also part of a panel of external contractors for JD Group before the furniture chain became part of Steinhoff through the retailer’s unit, Pepkor.

Steinhoff said the probe suggests that Geros’ link to it makes the Geros deal a “related party transaction” that was not properly accounted for. (Reporting by Pushkala Aripaka in Bengaluru and Nqobile Dludla in Johannesburg; Editing by Shinjini Ganguli)

Disclosure Of Inside Information Pursuant To Art. 17 Of The EU Market Abuse Regulation (EU 596/2014, MAR)

“It is important to note that Ms Sonn has in no way been found to have participated in the accounting irregularities at Steinhoff. Heather’s strong and calm leadership has been invaluable during the turbulent times that the Group has faced since December 2017. On behalf of the Supervisory Board and the Company, we thank her for her enormous commitment and dedication to the Group and wish her all the best for the future. The Supervisory Board will appoint a new chairperson shortly.”

Disclosure Of Inside Information Pursuant To Art. 17 Of The EU Market Abuse Regulation (EU 596/2014, MAR)

Steinhoff International Holdings N.V.
(Incorporated in the Netherlands)
(Registration number: 63570173)
Share Code: SNH
ISIN: NL0011375019

Steinhoff Investment Holdings Limited
(Incorporated in the Republic of South Africa)
(Registration number: 1954/001893/06)
JSE Code: SHFF
ISIN: ZAE000068367

DISCLOSURE OF INSIDE INFORMATION PURSUANT TO ART. 17 OF THE EU MARKET ABUSE REGULATION (EU 596/2014, MAR)

RESIGNATION OF HEATHER SONN
Ms. Heather Sonn, Chairperson of the Supervisory board of Steinhoff International Holdings N.V.
(the “Company”), has tendered her resignation from all functions at the Steinhoff Group, and
specifically as the Chairperson of both the Company and Steinhoff Investment Holdings Ltd., as of
18 May 2020.

In explaining her resignation, Heather has said:

“A company in which I am a shareholder, Gamiro Ventures (Pty) Limited (“Gamiro”), unwittingly
completed a transaction with a company, Geros Financial Services (Pty) Limited (“Geros”), that now
appears may have been associated with and (indirectly) funded by the Company. In December 2017
I requested that this transaction be placed on the list for investigation by PwC when a name in the
shareholding structure of the shareholder of Geros was recognised as a name that also appeared
in the Viceroy Report. Unfortunately, it has taken over 2 years to get to a conclusion as to the nature
of the relationship between the Company and Geros, but there were multiple priorities for the
Company at the time.

Based on what is now known to me it would have required certain disclosures which I would have
made had I been aware thereof.

At the 2018 AGM I indicated that the Company and the Supervisory Board would hold itself to the
highest standards of governance, given the heightened sensitivity specifically relating to compliance
and the desire to avoid any unnecessary challenges to the Company. It is therefore incumbent upon
me to apply this standard to myself.”

Ms. Sonn is a major shareholder in an investment company called Gamiro, which is a controlling
shareholder in a company called Blake and Associates Holdings (Pty) Ltd (“Blake”). Blake includes
amongst its clients the JD Group, which is owned by Pepkor Holdings, a subsidiary of Steinhoff
Investment Holdings Ltd. Blake is one of a panel of external debt collectors contracted at arm’s
length by the JD Group and is subject to the same terms and conditions as other service providers.
The service relationship between the JD Group and Blake predates both the inclusion of the JD
Group as part of the Steinhoff Group and the date on which Gamiro acquired Blake.
In 2017 Gamiro procured an option to acquire an interest in Blake from (a subsidiary of) Geros. Ms.
Sonn served on the board of Blake from 15 May 2017 until 17 January 2018.

In September 2018 Blake bought back its shares from Geros, and Gamiro subsequently acquired a
direct interest in Blake.

Recently obtained information suggests that Geros may have been associated with and (indirectly)
funded by the Company, which would then make the Geros transaction a related party transaction.
Ms. Sonn has informed the Company that she was not aware of this at the time.

Peter Wakkie, vice chairman of the Supervisory Board, commented that:

“It is important to note that Ms Sonn has in no way been found to have participated in the accounting
irregularities at Steinhoff. Heather’s strong and calm leadership has been invaluable during the
turbulent times that the Group has faced since December 2017. On behalf of the Supervisory Board
and the Company, we thank her for her enormous commitment and dedication to the Group and
wish her all the best for the future. The Supervisory Board will appoint a new chairperson shortly.”

Jaarrekening Steinhoff is een product van de intensive care

Deloitte trekt wederom zijn handen af van de jaarcijfers van meubelconcern Steinhoff . De accountant heeft ‘niet genoeg fatsoenlijk boekhoudkundig bewijs verzameld’ uit de cijfers van de beursgenoteerde keten en heeft daarom een oordeelsonthouding afgegeven. Ondertussen lijdt het bedrijf, opgericht in Zuid-Afrika en statutair gevestigd in Amsterdam, wederom een miljardenverlies.

Vorige maand kwam Steinhoff met de herziene jaarcijfers over 2017. Ook toen gaf Deloitte te kennen zijn vingers er niet aan te willen branden. De VEB noemde die jaarrekening toen ‘één hele grote rode vlag’. Een ‘terechte kwalificatie’, aldus hoogleraar financial accounting Kees Camfferman (VU). ‘Het is duidelijk dat deze jaarrekening een product van de intensive care is.’

Volgens Deloitte zijn er acht grote onzekerheden rond de meubelketen. Zo ziet de accountant onder meer onzekerheid over het voortbestaan van het bedrijf, over de rechtszaken die beleggers zijn gestart, over belastingen en over de toegang tot informatie van bedrijfsonderdelen die ondertussen verkocht zijn.

Dat de accountant zich onthoudt van een oordeel ‘komt niet heel vaak voor’, zegt Camfferman. ‘Je hebt gewoon te weinig houvast voor een goedkeurende verklaring als het zo’n bende is in de financiële huishouding van een bedrijf. Maar een rode vlag dat het huidige management doet zijn werk niet goed is deze verklaring niet.

Wat volgens Camfferman wel onduidelijk is aan de verklaring van Deloitte is wat de boekhouder precies bedoelt. ‘Voor de gemiddelde lezer is het geen duidelijke communicatie. Zeggen ze nou “er is grote onzekerheid, maar we vinden dat het management een goede afweging maakt”, of zeg je “we kunnen niet oordelen over de afwegingen van het management?” Dat kan je er niet zo makkelijk uit opmaken.’

Fors verlies

Volgens de gepresenteerde cijfers leed Steinhoff, dat 120.000 werknemers heeft, in de twaalf maanden tot en met september 2018 een verlies van €1,2 mrd. In de vorige maand gepresenteerde cijfers over 2017 was dat verlies nog een stuk groter, namelijk €4 mrd.

Steinhoff waardeert zijn bezittingen op €16,4 mrd, een miljard minder dan in 2017. Het bedrijf heeft door onregelmatigheden in de cijfers al voor €15,3 mrd moeten afschrijven. De waarde van de bezittingen zijn belangrijk voor beleggers die claims hebben lopen tegen het Zuid-Afrikaanse bedrijf. Sinds de boekhoudproblemen aan het licht kwamen, eind 2017, is Steinhoff 97% van zijn beurswaarde kwijtgeraakt. Rond 1 uur ’s middags staat het aandeel Steinhoff in Frankfurt 8% lager.

Ook bij de jaarcijfers over 2017 gaf Deloitte te kennen zijn vingers er niet aan te willen branden. Toen ging het nog om negen risico’s en onzekerheden. Een boekhoudtechnische onzekerheid — of een bepaalde aanpassing in de winst- en verliesrekening moet worden opgenomen of niet — is in 2018 niet opgenomen.

Miljardenfraude

Dit jaar stelde PwC vast — na meer dan een jaar onderzoek — dat bestuurders van Steinhoff voor ten minste €6,5 mrd hebben gefraudeerd. Winsten en waarderingen van bezittingen van het meubelconcern zijn daarbij jarenlang ‘substantieel’ opgeblazen.

Beleggers, toezichthouders en zakenpartners voeren volgens het jaarverslag zeker vijftien claimzaken tegen Steinhoff, dat onder meer de Nederlander Peter Wakkie heeft aangetrokken om deze zaken te begeleiden. Onder meer de Vereniging Effectenbezitters is bezig met een zaak tegen Steinhoff. De totale waarde van de claims loopt in de miljarden, maar Steinhoff heeft hier geen geld voor opzij gezet omdat de omvang van de mogelijke kosten nog niet te bepalen is. Steinhoff zegt alle claims aan te gaan vechten.

Rechtszaken

Er zijn nog geen rechtszaken gestart tegen (voormalige) medewerkers van Steinhoff, al is de Duitse justitie wel bezig met een strafrechtelijk onderzoek naar twee voormalige managers. Ook maakt Steinhoff melding van onderzoeken van de Duitse beurstoezichthouder BaFin — Steinhoff heeft een beursnotering in Frankfurt — en de FSE, de Frankfurt Stock Exchange.

Voor de volgende jaarrekening verwacht Steinhoff een significant lagere omzet te moeten rapporteren. Dat komt doordat onderdelen zijn afgestoten, de concurrentie is toegenomen en door economische achteruitgang. Ook de reputatieschade door de ontboezemingen heeft een behoorlijke impact op de verkopen, verwacht ceo Louis du Preez.

Ondertussen nemen de kosten voor Steinhoff toe, vooral door de grote hoeveelheid extern advies die nodig is om met de claims tegen het bedrijf om te gaan. In 2018 kostte dat €117 mln. Ook stijgen de financieringskosten.

Lees het volledige artikel op fd.nl.

Auteur: Lennart Zandbergen

OVERVIEW OF FORENSIC INVESTIGATION

Press Release

15 March 2019

OVERVIEW OF FORENSIC INVESTIGATION

1. Introduction

The Supervisory Board and the Management Board (together, the “Boards”) of Steinhoff International Holdings N.V. (“SIHNV”) have now received a report prepared by PricewaterhouseCoopers Advisory Service Proprietary Limited (“PwC”) setting out their findings following the investigation initiated at the request of the Supervisory Board in December 2017 on the instructions of Werksmans Attorneys (“PwC Report” or “Report”).

[…]

2. Scope of the PwC Investigation

PwC was asked to assist with an investigation into the occurrence of potential accounting irregularities, or potential non-compliance with laws and regulations impacting on Steinhoff’s financial statements.

[…]

The PwC investigation team’s principal interaction with SIHNV was through a special committee of the Boards being Louis du Preez, Peter Wakkie and Moira Moses assisted by Alexandra Watson and the Supervisory Board nominee director Paul Copley following his nomination in August 2018.

PwC has confirmed that it considers itself to be independent of the Group and that it has not been influenced or restricted by the Group in terms of access to information to undertake its investigation or in the writing of the report. The scope of the PwC Report is consistent with the investigation plans discussed with and approved by the Supervisory Board.

[…]

Read the full article on Steinhoffinternational.com

 

Deloitte mag door bij Steinhoff

Accountant Deloitte mag de boeken van de wankelende meubelgigant Steinhoff blijven controleren.

Ondanks dat er vele onderzoeken lopen van toezichthouders naar de betrokkenheid van de accountant bij het boekhoudschandaal van het in Nederland geregistreerde concern. Een aandeelhouder zei zelfs dat Deloitte in het middelpunt van de crises staat, maar dat schrok de meerderheid van de aandeelhoudersvergadering op Schiphol niet af: 73% stemde in met Deloitte.

Brandend huis

,,Het leek in december wel een brandend huis’’, zei president-commissaris Heather Sonn, die aandeelhouders opriep mee te helpen het concern te redden. In december 2017 werd duidelijk dat Steinhoff €6 miljard aan bezittingen niet in de boeken kon waarmaken. Later bleek ook nog eens dat het vastgoed in Europa slechts de helft waard was van de €2,2 miljard waarvoor het in de boeken stond. €18 miljard aan beurswaarde verdampte.

De investeerders werden vrijdag weinig wijzer. Het nieuwe bestuur schoof alles voor zich uit. Het onderzoeksrapport van PwC (inmiddels zijn 320.000 documenten en 4,4 miljoen gegevens bestudeerd), verschijnt pas eind dit jaar en in mei worden pas voorlopige cijfers geopenbaard. ,,Onze intentie is om u alles te vertellen, maar we zijn gebonden aan mogelijke claims’’, zei commercieel directeur Louis du Preez. Volgens cfo Dieperink is de situatie nog altijd ’kritiek’.

Peter Wakkie werd benoemd als toezichthouder. Waarom slechts voor een jaar? ,,Ik word in juni 70 en weet niet hoe vaak ik nog naar Zuid-Afrika kan vliegen.’’

Lees het volledige artikel op telegraaf.nl.

Auteur: Harry van Gelder

Aandeelhouders Steinhoff tevergeefs op zoek naar strohalm

Sinds de bekendmaking in december vorig jaar dat er bij het Zuid-Afrikaanse meubelgigant Steinhoff ‘boekhoudkundige onregelmatigheden’ zijn ontdekt, doet het bedrijf denken aan een ontplofte kernreactor. Van de marktwaarde van € 15 mrd is zo’n 80 à 90% verdampt, het bestuur is een duiventil, en er moet op dagbasis worden onderhandeld met banken om te voorkomen dat zij de geldkraan dichtdraaien.

[…]

Wachten op PwC en Deloitte

Veel wijzer werden de aandeelhouders vrijdag niet. De kernreactor lekt nog steeds, zoveel was wel duidelijk uit het verhaal van de bestuurders. Maar het echte houvast, een forensisch onderzoek van PwC naar de ernst en de aard van de ‘boekhoudkundige onregelmatigheden’, en een door Deloitte goedgekeurde jaarrekening, laten nog lang op zich wachten.

[…]

Peter Wakkie

Bij gebrek aan een goedgekeurde jaarrekening was de aandeelhoudersvergadering van vrijdag hoofdzakelijk gewijd aan het goedkeuren van een reeks benoemingen in het bestuur en de raad van commissarissen. In december stapte de toenmalige ceo Markus Jooste op. Hij wordt ervan verdacht de cijfers opgepoetst te hebben om de slechte gang van zaken bij Steinhoff te maskeren. Een paar dagen later volgde president-commissaris en tevens grootaandeelhouder Cristo Wiese.

Sindsdien is het een komen en gaan geweest van bestuurders en commissarissen. Eerder deze week nog verliet Johan van Zyl de rvc. Hij stond nog wel bij de goed te keuren benoemingen op de officiële agenda van de aandeelhoudersvergadering. In het begeleidende persbericht liet hij weten dat zijn werk erop zit, maar verschillende aandeelhouders wilden weten of PwC misschien ook ten aanzien van hem onregelmatigheden had geconstateerd. President-commissaris Heather ontkende die lezing.

[…]

Alle benoemingen in het bestuur en de rvc kregen het groene licht van de aandeelhouders. Onder hen ook de Nederlander Peter Wakkie. Hij heeft ervaring met grote concerns die in brand staan. Begin van deze eeuw heeft hij een aantal jaren in het bestuur van Ahold gezeten nadat daar boekhoudfraude was ontdekt.

Herbenoeming Deloitte

[…]

Johan Hopmans, sinds begin dit jaar de nieuwe tekenend accountant namens Deloitte en aanwezig op de vergadering, was er niet van onder de indruk. In het licht van de moeilijke situatie was er natuurlijk zorgvuldig gekeken of Deloitte door kon gaan met de controle, zei hij, maar er waren geen beletselen gevonden. Over het werk van zijn voorgangers wilde hij geen oordeel uitspreken, luidde zijn korte antwoord aan kritische aandeelhouders.

Lees het volledige artikel op fd.nl.

Auteur: Jeroen Piersma

 

‘Ook andere topbestuurders fout in fraudeschandaal Steinhoff’

Voormalig topman Markus Jooste van het door een boekhoudschandaal geplaagde Zuid-Afrikaanse woonwinkelconcern Steinhoff was niet de enige bestuurder bij de onderneming die met de cijfers rommelde. Dat stelde de Süddeutsche Zeitung vrijdag op basis van interne e-mails die het in handen heeft. Jooste zou hebben samengespannen met andere managers om omzet rond te pompen langs verschillende onderdelen, om zo de balans te spekken. Dat gebeurde in 2014, zo blijkt uit de documenten. Volgens de krant verwees Jooste in een mail aan een van zijn managers onder meer naar de behoefte om ”het verleden op te schonen”. Steinhoff had al aangifte gedaan tegen Jooste. Er zijn inmiddels ook verschillende onderzoeken gaande naar de gang van zaken bij Steinhoff door toezichthouders. Het bedrijf zelf kondigde onlangs aan meerdere leden van de raad van commissarissen te willen vervangen. Onder meer advocaat Peter Wakkie is voorgedragen om toezichthouder bij het statutair in Nederland gevestigde Steinhoff te worden.

Gevallen meubelgigant Steinhoff wil Peter Wakkie als commissaris

Het in een boekhoudschandaal verwikkelde meubelconcern Steinhoff wil Peter Wakkie aanstellen als commissaris. De advocaat heeft ervaring met soortgelijke zaken. Toen een gemanipuleerde boekhouding in de VS Ahold begin deze eeuw aan de rand van de afgrond bracht, werd Wakkie ingehuurd als puinruimer.

[…]

Na zijn vertrek als bestuurslid bij Ahold vervulde Wakkie verschillende commissariaten. Zo was hij commissaris bij ABN Amro, waar hij opstapte na een rel over een loonsverhoging van €100.000 voor de raad van bestuur van de bank. Verder is hij president-commissaris bij navigatiebedrijf TomTom en houdt hij toezicht bij reisbureau BCD.

Troubleshooter

Ook wordt Wakkie geregeld ingeschakeld om conflicten te beslechten.

Eind vorig jaar moest Wakkie zorgen dat de verkoop van kinderwagenfabrikant Bugaboo zonder problemen zou verlopen. De oprichters, tevens ex-zwagers van elkaar, waren gebrouilleerd geraakt. Met succes: investeringsmaatschappij Bain Capital is sinds februari de nieuwe eigenaar van Bugaboo.

Lees het volledige artikel op fd.nl.

 

Steinhoff wil puinruimer Wakkie

Amsterdam – De in een boekhoudschandaal verwikkelde meubelgigant Steinhoff heeft topadvocaat Peter Wakkie (69) voorgedragen als lid van de raad van commissarissen. Wakkie heedt in het verleden laten zien goed om te kunnen gaan met het soort problemen waarmee Steinhoff kampt.

[…]

De rol als lid van de raad van commissarissen bij Steinhoff lijkt Wakkie op het lijf geschreven. De topadvocaat wordt vaker ingevlogen bij bedrijven met grote problemen. Zo werd hij in 2003 bestuurslid van Ahold, dat zich toen moest ontworstelen uit een grootschalig boekhoudschandaal. Van 2009 tot 2015, middenin de financiële crisis was hij vice-voorzitter van ABN Amro.

Lees het volledige artikel op telegraaf.nl.

Auteur: Gert van Harskamp